Bioetanol

El bioetanol de primera generación, también conocido como etanol de carbohidratos, se puede producir a partir de cultivos a base de azúcar o almidón. El bioetanol se usa principalmente en aplicaciones de transporte. Se mezcla con gasolina en proporciones que varían del 5 al 85%. Las mezclas inferiores son compatibles con los motores de gasolina convencionales. Las mezclas con un contenido de etanol superior al 10% solo son adecuadas para su uso en motores modificados. La forma menos complicada de producir etanol es utilizar biomasa que contiene los llamados azúcares de seis carbonos que pueden fermentarse directamente en etanol. Si se produce etanol a partir de cultivos a base de almidón, se requiere otro paso de procesamiento.

Las dos rutas de conversión se describen a continuación:

Etanol producido a partir de azúcares
Esta ruta de conversión comienza moliendo la materia prima para extraer el azúcar, que luego se agrega a la levadura para el proceso de fermentación. En una cámara anaeróbica cerrada, la levadura segrega enzimas que digieren el azúcar, produciendo varios productos, incluyendo ácido láctico, hidrógeno, dióxido de carbono y etanol (WWI, 2007). Las materias primas más comunes incluyen la caña de azúcar, la remolacha azucarera, el sorgo dulce y otras plantas que contienen una gran proporción de azúcares simples.

Etanol producido a partir de almidones
La producción de etanol a partir de cultivos a base de almidón requiere otro paso en el proceso llamado sacarificación, que implica romper las grandes moléculas de almidón en azúcares más simples. Existen dos métodos principales para refinar almidones en azúcares, que difieren principalmente en el pretratamiento de la materia prima. En el proceso de "molienda húmeda", los granos se sumergen en agua, generalmente con ácido sulfuroso, para separar el endospermo rico en almidón del germen rico en proteínas y las cáscaras ricas en fibra. Además del etanol, el proceso da como resultado una serie de coproductos de alto valor, como aceite de grano, alimento para gluten, harina de germen, almidones, dextrina y edulcorantes.


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